Refresh Conference 2017: Key Takeaways

I spent last Friday at Refresh, a conference for Product, Design and Front End people that takes place every year in Tallinn since 2015.

I don’t go to conferences often, but when I do I like to come back with the feeling that I learned something new and that I interacted with fine, like-minded people. I like going home with a new vision on an old topic, a new topic to dig more into, or a new idea to try out.

Conference Swag: A notebook, pen and pencil which I used straight away to take my notes. A shirt, a cloth back, a card holder with RFID and stickers.

Conference Swag: A notebook, pen and pencil which I used straight away to take my notes. A shirt, a cloth bag, a card holder with RFID and stickers.

Taking handwritten notes is my way of making sure I can focus even when there’s a difficult or boring presentation, and it is how I can take out specific bits of useful information. I tweet some of that during the event to share the love with the online community; and when I return to work, I also write a quick summary of these things to share with my work mates (like this post). This last bit is something many of us are putting into practice in the Product & Design department at Pipedrive as a way of sharing knowledge.

I had been to the first edition of Refresh in 2015 with very little to no expectations and I left with a positive attitude. Presentations, content, venue, food and people were great. I couldn’t make it to the 2016 one, but this time around they managed to deliver again. While in 2015 the presentations were in one single stage mixing up all the topics, this time around they had two parallel tracks: one for Product & Desing; another for Front End. I spent the full day at the… guess? Product & Design one, of course.

Below is a summary of the key things I learned during my three favorite presentations. Things I assessed in these:

  1. The topic: was it of my interest and did the content deliver on it?
  2. The presenter: did she/he did a good job delivering the message?
  3. The slides: where they digestible and well-prepared?
  4. Applicability: Can I do something with this when I get back to work?

Here they are, from OK to the best:

Number 3: How to design Experiments that Don’t Suck

Presenter: Willie Tran, Growth Product Manager @ Dropbox

Willie is a very dynamic presenter (spoke too fast at times) and I personally like that style. I am interested in experimenting and research in general, since this gives great direction to my work as a Product Manager. Willie delivered 3 specific lessons all contextualized in his own experience running experiments at Dropbox. He started from emphasizing the importance of being methodic when running experiments, and he did so by quoting the Mythbusters:

He dissected the definition of the hypothesis and how getting it right is basically getting your experiment design right, since a hypothesis contains in a single paragraph the [execution] of your experiment, the [metric] you think will be affected by it and the [assumption(s)] you have. If you get those wrong, your experiment will not work.

While there were three lessons, I caught only two. I get easily distracted (which is why handwriting helps me as well) and I seemed to have been mentally elsewhere when he mentioned the second one. But here are the ones I got:

Lesson #1: Do not blindly follow successful experiments by others. Just because it worked in their context does not mean it is the right experiment for you to run. Basically, all those out-of-the-box experiment tools are not real sh*t.

Lesson #2: (dreaming of the next coffee break…).

Lesson #3: When do you give up experimenting? When you have stopped learning.

The main message of Willie is that experiments are useful not necessarily if they pass, but if you learn from them and, my own addition: if you apply those learnings. Experiment, learn, iterate, rinse and repeat. Quit when there’s no learning.

Number 2: Designing for Learning Applications

Presenter: Jonn Galea, Lead Designer at Lingvist.

Jonn was a very articulate and clean presenter. His presentation was neatly organized and went from one point to the next in a very logical way. This was great, but maybe because his tone of voice was too even all along or because it was the second part of the day, towards the end of his turn, it got hard to follow.

I chose to pay attention to this presentation because teaching is very dear topic to me (I was a teacher for five years). I could also relate with his approach and the work we do at Pipedrive.

Jonn talked about the importance of understanding what the process of teaching was like when building a learning application. He broke it down into steps that he then correlated with the process of product design. He also talked about the app as a teacher, and the user as a student. I could see the common elements with the work we do at Pipedrive, and I cannot imagine a product manager or a designer doing a good job without understanding the process of the work done by the professional or the person for which they are trying to solve a problem, or the role they play when using the app, or the app in itself. It is that bit of knowing the area of business in which you are that make some product managers or designer strongers than others.

I am not strong at all in sales, but if there’s a topic I have learned a lot about in the last two years that’s the one. The same happened when I was working for fintech software companies, and I’ll repeat it in whatever business area comes next.

Jonn’s bottom line was that to have a great foundation to build a (winning educational) app you need to have:

  • A product concept
  • Strong back-end, data,…
  • A great team
Coffee break

Coffee break

Number 1: Machine Learning from the Product Perspective

Presenter: Inga Chen, Product Manager at Squarespace

Inga was by far my favorite. She was dynamic, with a perfect pace (not too fast, not too slow), delivered clearly applicable information with beautifully designed and digestible slides.

Although many presenters are great at making Machine Learning sound like a couple of buzzwords that get randomly squeezed into their presentations, Inga delivered on what she promised. She covered:

  • What Machine Learning is
  • What problems are good to solve with it
  • What can product managers do when considering to work on a product with ML
  • Why we should care about ML

She quoted Arthur Samuel’s definition from 1959:

Machine Learning: Field of study that gives computers the ability to learn without being explicitly programmed.

Data is critical to building a Machine Learning Model, and this data should be ideally labelled. There are several problems that ML can help solve, but mainly:

  • Decisions with many outputs
  • Decisions with many inputs
  • Decisions at scale

One example she brought and that I noticed myself while using the app a few weeks ago were the Slack Highlights:

Machine Learning used in the Highlight feature from the Slack app

Machine Learning used in the Highlight feature from the Slack app

My favorite part was how she made clear what product managers needed to bring into the table when considering using machine learning in a product:

  1. The problems: we bring the problems that we think can be solved with the help of ML
  2. The data. We need to make sure we have the data needed to feed the model
  3. Alternatives: we need to consider alternative non-ML solutions, because this is a time consuming expensive approach. In most cases we will be able to solve the same problems with simpler tools / techniques
  4. This is what Inga highlighted as the most important bit if we went down the ML path: Designing for when the ML Model fails.

She also covered how a product development cycle was different when it was being built using ML and a bit that I much wanted to bring with me but could not capture (my mind was boiling with ideas at that point) was what were the converging trends that indicated why we should care about ML.

Overall

It was a lovely event and I feel I came with ideas and refreshed knowledge. I’ll see about next year, but first I need to get these new ideas and knowledge rolling.

Lo bueno y lo malo de estar con una startup: mi experiencia

SWG Demo Day 42Ya son 184 días desde que me embarqué en la tarea de explorar diferentes oportunidades con la libertad (e incertidumbre) de estar sin un trabajo fijo.

En resumen, no he llegado a ninguna conclusión. Supongo que eso es bueno. O tal vez no. Así estoy. Sigo dándome cabezazos con mis propias ideas, miedos y deseos. Inicialmente pensé que estaría en esto unos 3 meses, a lo sumo. O, más bien, planifiqué para tres meses que era lo que el presupuesto me permitía. Sin embargo, han pasado casi 7 meses y yo sigo en mi viaje.

Una de mis hipótesis era que trabajar en una startup me haría más feliz porque sería más emocionante, intenso, activo. Estaba lo suficientemente convencida de que una startup sería una buena elección como para rechazar una oferta estable en una empresa hace rato establecida.

Participar en tantos eventos de networking facilitó que me pusiera en contacto con una startup que estaba buscando un perfil como el mío: Investly. Un equipo pequeño, joven y diverso construyendo una plataforma para préstamos colectivos a pequeñas empresas, con visión de expandirse a varios países. Han pasado 6 meses desde que me uní al equipo, y he aquí un resumen de la experiencia hasta ahora:

Lo bueno

  1. El equipo es tan pequeño, pero la diversidad de tareas es tan grande que es fácil estar expuesto a una amplia variedad de temas nuevos. Desde que estoy con el equipo, he aprendido algo nuevo de finanzas, algo de tecnologías y algo de marketing y análisis de datos.
  2. Una amplia red de contactos: siempre estamos en la búsqueda de soluciones, recursos, ideas, respuestas. Esto nos obliga a estar en contacto con una red enorme de personas con diferente experiencia en diversos campos.
  3. El tamaño del equipo también implica compartir muchas cosas. Eso crea lazos cercanos más rápidamente que en una empresa grande. (Las relaciones personales tienen mucho valor para mí).
  4. Cualquier logro es motivo para celebrar: hay un futuro tan incierto por delante, y todos estamos apostando tanto, que cualquier cosa que logramos alegra mucho. Pasar de 3 a 6 usuarios, por ejemplo, es fabuloso. Es un número pequeño, pero es un crecimiento…¡del 100%!
  5. Autonomía: de nuevo, hay tantas cosas por hacer y tan pocas personas, que cada uno está obligado a responsabilizarse por mucho y confiar en el trabajo del otro. Esto da paso a tomar decisiones que en otros contextos estarían muy limitadas.
  6. Flexibilidad: usualmente las empresas tienen esquemas muy rígidos con horarios y espacios de trabajo. La falta de recursos de una startup (o la cultura de los fundadores) obliga a ser más flexibles con su equipo a cambio de motivación que suele significar ser más efectivo. (Nota: esto no implica prescindir de orden y coordinación entre el equipo, lo cuál es necesario para facilitar la comunicación y la disciplina que conduzca al logro de objetivos).

Lo malo

  1. La incertidumbre: aunque las cosas han salido bien, el cambio es muy lento para mi nivel de aguante (de 3 que yo podía a 7 meses que he estirado, ustedes me dirán). No sabemos quién estará mañana y quién no. Si llegaremos al número deseado antes de morir o no.
  2. La falta de recursos: ha sido difícil cerrar la ronda de financiación, aunque ha habido más de un grupo de inversionistas interesados. Si están familiarizados con el término bootstrapping, saben a qué me refiero.
  3. Trabajar con gente: lo de siempre. Independientemente del tamaño o etapa en la que esté una empresa, lidiar los unos con los otros es difícil. Es aceptarnos en lo bueno y lo malo. No ser fundadora sino primera empleada hace que a veces me sienta excluida de decisiones. Ahora se siente menos porque hay un nuevo miembro en el equipo, pero esto aumenta mi incertidumbre de a ratos y me pregunto cosas como:¿realmente quiero ser el  experimento de otro? ¿por qué no fallar con mi propio experimento?
  4. La responsabilidad: esto es bueno y es malo. Todos cargamos parte del peso que resulta en triunfo o fracaso. Hay días en los que te preguntas: ¿qué carajo estoy haciendo? ¿por qué no estoy tranquila en un trabajo estable con la mayoría de la gente? Pero ya ven, me gusta la aventura…

En general, los elementos positivos son más que los negativos. En cualquier lugar, me atengo a los puntos que resumían mi plan de acción hace 150 días y que aquí vuelvo a repasar:

  1. Tener paciencia. Contener las ganas de saltar a lo primero que salga por la presión financiera. La he tenido, pero se me está acabando.
  2. Seguir explorando opciones de forma activa y rigurosa. Lo estuve haciendo con menos dedicación porque me había concentrado mucho en el trabajo, pero a medida que aumenta la incertidumbre, vuelvo a enfocarme en la movida fuera del trabajo.
  3. Aprender cosas nuevas. Sigo aprendiendo. A veces menos, a veces más. Independientemente de la situación, espero que eso no cambie.
  4. Agradecer y aprovechar que tengo el apoyo de  gente que me importa, y sobre todo, de mi pareja. Sigo teniéndolo y soy feliz por ello, pero creo que nada es eterno.

Mis aventuras como desempleada y “exploradora” – Día # 34

Hace 34 días que estoy sin empleo. Por elección propia. Decidí que tenía que salir a explorar las oportunidades que había fuera de mis cuatro paredes de oficina, porque las que había dentro ya no me satisfacían. Esta es la historia de lo que ha pasado. Las preguntas que me he estado haciendo, y las reflexiones en torno a mi decisión y a esta etapa en la que estoy.

¿Por qué renuncié a mi trabajo?
Durante mis últimos meses de trabajo era muy difícil salir de cama, no sólo físicamente (no me gusta madrugar) sino mental y emocionalmente. Me motivaban muy pocas cosas, o ninguna. De hecho, había renunciado dos veces a la misma empresa, pero en cada ocasión me ofrecieron nuevos retos o más dinero lo que me hizo desistir. La tercera, sin embargo, fue la vencida. Ya no había número ni proyecto que me emocionara. Había algo en el ambiente que me estaba consumiendo y me mantenía en un estado permanente de negatividad, amargura y cansancio. Las señales eran muchas: todas las tardes llegaba a casa a quejarme de lo que había ido mal ese día, cuando veía a los amigos los fines de semana los ahogaba con las mismas historias y, en consecuencia, me ahogaba a mí misma repitiendo los episodios una y otra vez. La gente me decía que yo solía ser más optimista y energética, me preguntaban que qué había pasado con mi sonrisa. Y yo no era la única así. Muchos de mis colegas estaban siempre en el mismo estado. Para darles una idea: al menos una vez al mes salía de copas con ellos con motivo de despedir a otro que se iba. De hecho, ya hay dos en la agenda desde que me fui. Estaba claro que algo iba muy mal y quedándome allí no haría más que seguirme consumiendo en ese caos. Tenía que irme.

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¿Cuál era mi plan?
Decidí que no era prudente salir por la puerta como en las películas, luego de decirle a mi jefe con firmeza “¡Renuncio!”, dar un portazo y no volver nunca más. “Eso es Hollywood”, me decía. “Cuando se está de mal humor se pueden cometer muchos errores y es mejor no tomar decisiones en mal estado”, pensaba. La gente no tenía la culpa de que yo no estuviese a gusto. Y sabía que en el futuro me podía arrepentir de haber hecho las cosas así, malamente. Incluso si la culpa era de alguien, el cambio dependía de mí. Yo era la infeliz. Simplemente tenía que dejarlo si no me gustaba, pero sin dramas.

Mi plan inicial no habían funcionado: la convencional búsqueda de trabajo en paralelo y renunciar en cuanto me saliera una oferta que me gustara no estaba dando resultados. Creo que era parte de todo ese estado en el que estaba. Estar de malas me hacía una pobre candidata. No emanaba buenas energías ni la sensación de que sabía lo que quería. No mostraba ganas de hacer las cosas. Y, pues, realmente no lo sabía y no las tenía.

Giré en torno al plan B, el que debió haber sido el plan A desde el inicio. Yo lo que necesitaba era reconectar conmigo misma. Tenía que salir del hoyo negro en el que estaba, pero no podía quedarme sin entrada de dinero, porque me metería en otro hoyo, así que decidí ahorrar un poco de dinero para despreocuparme de no tener empleo por un par de meses y poder enfocarme en reconectar con la optimista y productiva persona que solía ser.

Me imaginé iniciando mi primera semana como desempleada sin preocupaciones. Esbozando ideas en mis cuadernos de notas o en mi pizarra. Viendo videos motivacionales y dando paseos al aire libre. Saliendo a correr e interactuando con personas llenas de energías que quisieran compartir sus ideas conmigo y yo las mías con ellos.

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¿Qué ha sucedido en realidad?
La primera semana y media fue muy distinta a lo que imaginé. En el mismo período que hacía el preaviso en la oficina, coincidió que tuvimos que mudarnos de apartamento. Esta vez, al nuestro. Así que estuve un poco de ama y señora de casa, pendiente de limpiar, desempacar cajas y hacer diligencias de muebles, electrodomésticos y demás.

A la tercera semana ya teníamos lo básico. Acordé con mi esposo que si eso nos bastaba, el resto del proyecto “casa” podía ponerse en pausa y yo podía volver a mi plan de búsqueda. Su apoyo era necesario e importante. Lo tuve. Lo tengo. Así, en la tercera semana, todo comenzó a tornarse en lo que yo me había imaginado: me aventuré un par de veces en bicicleta fuera de la ciudad. Pasé ratos junto al mar tomando el sol o caminando. Disfrutando cosas simples. Descansando. Gradualmente fui recuperando mi energía, y seguidamente comencé a explorar cursos en páginas web como Coursera, Codecademy, Khan Academy o viendo videos tipo Vlogborthers, Asap SCIENCE o TED Talks o leyendo páginas de gran contenido como Brain Pickings (mi favorita). En resumen, cosas que me interesaran, pero sin afán de que me llevaran a ningún destino en particular.

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En un principio, decidí también que no quería interactuar con nadie. Evadía eventos sociales. No quería enfrentarme a las preguntas: “¿A qué te dedicas?” o “¿Y ahora qué estás haciendo?” o “¿Cómo te está yendo?” o comentarios del tipo “Claro, tu esposo trabaja. Te puedes dar el lujo”. Para las preguntas, no tenía respuestas. Para los comentarios, no tenía energías para absorber la conclusiones infundadas, las inseguridades o las frustraciones de otros. Me bastaba con las propias.

¿Qué resultados he obtenido?

Estoy entrando en la quinta semana. Los primeros resultados se ven desde la anterior. La gente me ve más fresca y descansada. Lo más importante es que yo me siento así. He comenzado a ir a eventos de ideación, emprendedurismo, tecnología y networking. Los eventos así suelen estar llenos de gente dinámica, con ganas de hacer cosas interesantes o ya haciéndolas. Hay muy buenas energías que recargan mis baterías. He conocido gente fantástica. Muchos, al igual que yo, están intentando hacer algún cambio en sus vidas. Otros emprendieron el rumbo hace un par de meses o un par de años y están en éxtasis con sus proyectos.

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Algunos ejemplos de las oportunidades que he ido descubriendo:

  • He ido a casi todos los eventos de la serie Startup 101 organizada por The Founder Institute donde algunos han estado compartiendo sus ideas con otros y recibiendo feeback. Allí se conoce gente que necesita miembros para sus equipos, inversionistas como protrotron o instituciones dedicadas a la formación de emprendedores, como el mismo Founder Institute.
  • Lentamente me he ido involucrando, como voluntaria, con la gente de Tech Sisters. Allí he conocido a chicas muy talentosas trabajando en el mundo de las TIC que me han animado, indirectamente, a aprender más sobre tecnología.
  • Me he enterado de programas como la escuela de código de Codeborne, una empresa que a falta de talento suficiente en el mercado, ha decidido tomar el asunto en sus manos: formar a personas en el desarrollo de software por tres meses y, al final del programa, quedarse con los mejores.
  • También he interactuado con emprendedores actualmente en la “aceleradora” Startup Wise Guys como la gente Investly o la de Contentivo.

¿Y lo malo?
Como todo, esta transición tiene su lado oscuro. Por un lado, a veces me consume la ansiedad de no tener nada concreto definido. Cuando peor me he sentido, he recurrido a la búsqueda convencional de trabajo para encontrarme con ofertas que no me animan o para las que no estoy cualificada. Enseguida abandono la idea. Ocuparme en alguna actividad física me ayuda a relajarme.

Por otro lado, está el dinero. Si bien tomé precauciones para estar tranquila por un tiempo, sé que tengo un límite. Saber que los números de mi cuenta bancaria van reduciéndose me inquieta.

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¿Y ahora?

  1. Tener paciencia. Contener las ganas de saltar a lo primero que salga por la presión financiera.
  2. Seguir explorando opciones de forma activa y rigurosa.
  3. Aprender cosas nuevas.
  4. Agradecer y aprovechar que tengo el apoyo de  gente que me importa, y sobre todo, de mi pareja.